MANTENIMIENTO DE COMPUTADORAS - TODO SOBRE PLACAS DE SONIDO
   
  NUEVAS TENDENCIAS DEL AUDIO EN LA PC:
En el mercado actual existen muchas opciones de placas de sonido para elegir, pero ¿cuáles son las características realmente útiles que nos harán falta para jugar, ver DVDs y escuchar música?
   
  - INTRODUCCION
   
  A lo largo de esta nota veremos cuáles son las novedades y las características que distinguen a las placas actuales de las que se producían hace años atrás.

Cuando usamos la computadora como reproductor de música e, incluso, como centro para verpelículas en DVD, veremos que el hardware de sonido ha tomado un nuevo lugar frente a nuevas exigencias en lo referente a calidad. La industria no ha tardado en responder, y hoy en día existen muchos productos para elegir y por un costo relativamente bajo.

También veremos cómo el audio integrado en los motherboards modernos puede ser útil para muchos usos generales y proveer los últimos adelantos tecnológicos. De esta forma, podrán evitar comprar una placa de sonido innecesaria o elegir mejor su próximo motherboard.

Si bien en este artículo nos centraremos en las virtudes sonoras de las placas de sonido y de los chips que integran, a la hora de elegir una, es bueno contemplar alguna capacidad adicional que puedan brindar. Las placas Sound Blaster Audigy, por ejemplo, incluyen un puerto compatible FireWire que sirve para transmitir datos a alta velocidad desde varios dispositivos (reproductores MP3, filmadoras digitales, etc.) y para establecer redes entre otras computadoras equipadas con este puerto. Otro punto para considerar es el software incluído en la caja de la placa de sonido, que a veces es de calidad sobresalienteo y otras, no tanto.
   
  - UNA CALIDAD DE SONIDO SUPERIOR
   
  Las primeras placas de audio no contaban con excelencia en la calidad de sonido, pero esto cambió cuando comenzaron a tener difusión masiva y entonces, se dignaron a ofrecer calidad de sonido CD. Para eso, se requería una frecuencia de muestreo de 44,1kHz y 16 bits de resolución de sonido. Hoy en día, todas las placas de sonido cumplen con este requisito, pero empieza a ser necesario que la calidad mejore. Una de las principales razones para la exigencia de una placa de sonido con calidad superior a la del CD es la necesidad de reproducir formatos cuya calidad sonora es superior a la del CD. En las películas DVD Video, por ejemplo, se pueden incluis pistas de audio digital con frecuencia de muestreo de 48kHz. Si nuestra placa de sonido sólo puede reproducir 44,1kHz, está claro que nos estaremos perdiendo algo de la calidad sonora del filme.

Otro de los factores que impulsarán el desarrollo de la tecnología del sonido será la norma DVD Audio. Este formato está pensado como un reemplazo de altísima calidad para el CD Audio. DVD Audio poseerá una frecuencia de muestreo de entre 48 y 96kHz, y una resolución de hasta 24 bits. Por esa razón, muchas de las placas de sonido de la era del CD serán insuficientes para aprovechar la calidad sonora del DVD Audio (DVD-A). No obstante, tal vez falte demasiado para la llegada masiva de este formato de audio, sobre todo constiderando que los usuarios tienden a adoptar formatos que degradan la calidad del sonido, como MP3 y WMA.
   
 
   
  - EN TERCERA DIMENSION
   
  Si retrocedemos unos años atrás en el tiempo, llegaremos a la época en que la sigla "3D" comenzaba a aparecer mágicamente en las cajas de las placas de audio. Más allá de ser una excelente forma de motivar la compra del hardware, el sonido 3D tiene características que lo hacen muy bueno para provechar al máximo la experiencia de los juegos en una PC. La idea básica del audio 3D es la de experimentar una sensación de inmersión y sentir los sonidos del juego como si estuviéramos en la escena misma. Hay dos formas de aproximarse a esto: la primera es incorporar en la placa de sonido el cálculo de complejos algoritmos que logran simular un entorno de sonido 3D mediante dos parlantes. La segunda -y más difundida últimamente- consiste en distribuir el sonido en cuatro parlantes ubicados estratégicamente, para lograr una mejor sensación de espacialidad. Por supuesto, la última técnca funciona mucho mejor.

No obstante, el audio 3D distribuído en distintos parlante todavía tiene que solucionar algunos inconvenientes, como la representación de sonidos provenientes desde arriba o desde abajo en el espacio sonoro virtual.

Existen varios estándares para la implementación de sonido 3D en un juego, que permiten usar aceleración por hardware incluida en los hcips de las placas de sonido. Los más adoptados por los programadores de juegos son EAX, de Creative y A3D, de Aureal. Dado que Aureal ha desaparecido como compañía, este tipo de aceleración tiende a sufrir la suerte de sus creadores. Un tercer tipo lo representa DirectSound 3D de Microsoft, que está incluído en DirectX. Cuando compremos una placa de sonido para juegos, deberemos verificar que en la caja se encuentren los símbolos representativos de EAX, A3D y DirectSound. Esto nos garantizará compatibilidad con la mayoría de los juegos.
   
 
   
  - CONECTORES DIGITALES
   
  S/PDIF es el protocolo de datos creado por Sony y Philips que sirve para identificar las interfaces digitales que generalmente se encuentran en las placas de sonido. Sin emabrgo, a veces se producen confusiones, porque el protocolo de datos S/PDIF se puede presentar en distintas interfaces de hardware. Es decir, con distintos conectores.

Los conectores que encontraremos con más frecuencia en las placas son:

COAXIAL: Se trata de un cable coaxial (o coaxil) de 75 ohms con fichas RCA en los extremos.

PLUG & JACK: Es una variante del primero. Provee conexión digital en los versátiles Jack que siempre se usaron para dar conexión analógica a las placas de sonido. Lo usan SB Live! y Audigy, entre otras.

TOSLINK: Es un enlace óptico que se suele emplear con cables de fibra óptica. Se incorpora en las placas de gama alta y media, como las Fortísimo II.

Las interfaces digitales pueden usarse para grabar sonido en dispositivos digitales fuera de la PC, como Minidisc y reproductores de MP3. Nos permiten conectar la placa de sonido a amplificadores con entradas digitales e, incluso, conectar placas de sonido entre sí.
   
  - EL SONIDO DE LA PLACA MADRE
   
  Actualmente, casi todos los fabricantes de motherboards incluyen sonido en sus productos. La mayoría coloca un chip códec AC97 que se encarga de realizar la conversión digital-analógica, y el proceso de las señales de audio se deja a la CPU del sistema. La principal contradicción de este sistema es que el sonido no suele ser tan bueno como el de las placas, y la segunda es que el hecho de cargar el procesador del sistema con tareas de sonido puede resultar perjudicial para el rendimiento del sistema en juegos.

Por otra parte, se encuentran los fabricantes que han decidido darles un toque distintivo de calidad a los motherboards, e incorporan procesadores de sonido de mayor calidad, de modo que el procesamiento de las señales de audio digital no corre por cuenta de la CPU. Motherboards recientes de Soyo Shuttle inlcuyen el chip CMI 8738, y otros fabricantes, como Fifabyte, hacen lo mismo con chips de sonido de Creative.

Un caso aparte es el chipset nForce de NVIDIA. Incorpora un sistema de sonido denominado APU (Audio Processing Unit), que rivaliza con losh chips de sonido más avanzados del mercado. Tiene soporte de sonido 3D y excelentes capacidades de audio, y los modernos motherboards con la versión D del chipset nForce poseen salida digital Dolby Digital. De esta forma, la computadora se puede conectar a un equipo amplificador externo y emitir el sonido sin pérididas de calidad.

Si no se usa la salida digital, todavía se pueden conectar dos, cuatro o seis parlantes al equipo potenciado por la NVIDIA APU.

No obstante, no todos los fabricantes de motherboards aprovechan al máximo las propiedades del chipset y algunos sólo dan soporte para cuatro parlantes.
   
 
   
 
De la Redacción de USERS de MP Ediciones