MANTENIMIENTO DE COMPUTADORAS - RUIDOS MOLESTOS EN LA PC
   
  COMO LOGRAR QUE EL PROESADOR TRABAJE EN SILENCIO
Si la computadora instalada en la habitación no los deja dormir, les arruina los temas de su banda favorita y les espanta las mascotas... Esta nota es para ustedes.
   
  - INTRODUCCION
   
  A la par de la evolución en el rendimiento, se ha producido una lenta pero importante evolución en un área clave, como es el nivel de ruido de los equipos.

Seguramente, la diferencia de rendimiento entre un 486 de 66MHz, que no necesitaba tener un ventilador encima para funcionar, y un Pentium 4 tiene la suficiente importancia para que sea razonable aguantar los rabiosos coolers que requiere este último chip.

De todos modos, se debe admitir que el tema ha estado bastante descuidado.

Lo que intentaremos hacer en esta nota es recopilar los principales métodos para aminorar el ruido de una PC moderna, una vez que hayamos identificado cuáles son sus principales fuentes.
   
  - HASTA DONDE TOLERAR EL RUIDO
   
  Más allá de la percepción subjetiva que podamos tener con respecto a la importancia de los ruidos emitidos por los componentes de PC, existen formas estandarizadas para realizar su medición.

La intensidad o volumen del sonido es, usualmente, un nivel de presión; es decir, una medida de los pequeños cambios de presión en el aire. Así, el nivel de ruido producido por un aparato electrónico puede medirse fácilmente si se cuenta con el equipo apropiado, que debe ser sensible a los cambios de presión en el aire. Es importante resaltar que el nivel de sonido depende de la distancia a la que se encuentre el equipo de medición respecto a la fuente de sonido, y también del entorno acústico: no serían iguales los resultados de la medición del ruido de un ventilador que está al aire libre, en una habitación vacía o en una con muebles.

Para normalizar el problema de las emisiones acústicas, la International Standards Organization creó las normas ISO 9296 e ISO 779, que definen con precisión la manera de medir el ruido de diferentes productos y cómo expresarlo en las etiquetas. La norma ISO 9296 expresa los valores de ruido en beles (B), pero es poco usada y los fabricantes tienden a ignorarla. Apple es una de las excepciones y, podemos saber que su iMac produce un máximo de 3,9 B.

En la mayoría de los ventiladores que se encuentran en el mercado el nivel de ruido está expresado en dBA (Decibels Adjusted). Un decibel es la décima parte de un Bel y la letra A se usa para i ndicar que la magnitud se ha ajustado al oído humano con un filtro de tono. La expresión de los valores de sonido en decibeles tiene poco sentido y no brinda información válida si no se ajusta a una norma determinada. Lamentablemente, todavía estamos lejos de llegar a una normalización, pero la mayoría de los valores expresados por los fabricantes supuestamente provienen de mediciones realizadas a 1 metro de la fuente sonora. Peor es nada.

La tabla que se presenta a continuación permite tener una idea del significado de los diferentes valores y de la importancia relativa de los decibeles.
   
 

SONIDO

dBA TIPICOS
Mínimo Audible
0 - 10 dBA
Habitación en "silencio"
28 dBA
Oficina
55 - 60 dBA
Conversación (1m de distancia)
60 - 65 dBA
Cabina de avión
70 dBA
Tren subterráneo
95 - 100 dBA
   
  Más adeñante veremos cuáles son los niveles de ruido aceptables para los ventiladores instalados en una computadora
   
  - MUCHO RUIDO PERO POCAS NUECES
   
  Si planeamos silenciar nuestra computadora, lo primero que debemos hacer es escucharla con atención. Notaremos que las fuentes de ruidos son varias: los motores de los diversos ventiladores instalados, el aire que circula a través de los ventiladores (sobre todo cuando están mal diseñados o tienen defectos de fabricación) y los discos duros. En la actualidad, estos últimos componentes han alcanzado un nivel de ruido muy bajo, por lo que nos abocaremos principalmente al tema de los ventiladores.

En general, la fuente de alimentación tiene el ventilador m´sa grande que se puede encontrar en una PC normal. La calidad de ese componente suele variar tanto, que a veces es el más ruidoso y otras, el más silencioso. En el caso de que genere sonido de excesiva intensida, podemos cambiar el ventilador por uno más pequeño y de menos RPMs (para hacerlo se necesitan tener algunos conocimientos de electrónica básica o consultar con un técnico) o directamente comprar una fuente más silenciosa. No reccomendamos dejar la fuente sin ventilador, porque el sobrecalentamiento puede provocar daños graves.
   
  - EL VENTILADOR DE LA CPU
   
  La solución más usual para lograr el enfriamiento del procesador central de la PC es el cooler, constituído por dos componentes: el ventilador y el disipador. El primero es generador de ruido y el segundo no, de modo que lo más racional para disminuir el ruido es tener un gran disipador y un pequeño ventilador suave.

Un disipador bien diseñado y fabricado con buenos materiales (preferentemente de cobre o con base de este metal) es lo más importante para mantener una CPU fría. Cuanto más grande sea el disipador, mejor, dado que tendrá mayor superficie de contacto con el aire. Muchas veces, la mayoría de los buenos disipadores vienen acompañados de ruidosos ventiladores, que habrá que desmontar para colocar otro de menor potencia.

Como regla básica, es necesario saber que cuantas más RPM sea capaz de dar un ventilador, más ruidoso será. Para mantener el flujo de aire se pueden elegir ventiladores más grandes y de menos RPM. Un fan de 80 mm de diámetro con 3000 RPM puede ser excelente para reemplazar otro de 60 mm y 5000 RPM.

Las marcas de ventiladores más conocidas por ser silenciosas son Taisol, Papst y EBM. No obstante, se pueden encontrar otros "genéricos" a buenos precios y con prestaciones razonables. El problema es que no siempre es posible probarlos antes de efectuar la compra. En todo caso, si nos guiamos por los números que dan los fabricantes, podemos conseguir un ventilador de 35-40 dBA como normal y uno de menos de 30 dBA como silencioso.
   
 
   
  - OTROS VENTILADORES
   
 

Algunos ventiladores pequeños, como los que se colocan sobre el chipset del motherboard y sobre el chip acelerador gráfico son bastante molestos porque sus motores giran a muchas RPMs y emiten un sonido agudo.

Casi todos los chipsets actuales pueden refrigerarse correctamente con un disipador y sin necesidad de ventiladores. En general, éstos son agregados por los fabricantes para hacer más "pisteras" sus placas y atraer a los que gustan del overclocking y deben acelerar el chipset por sobre sus especificaciones. Podemos comprobarlo desenchufando estos pequeños coolers y comprobando luego la estabilidad de la PC.

Por su parte, los ventiladores de las placas de video de las últimas generaciones (GeForce2 en adelante) sí son realmente necesarios para mantener al acelerador gráfico a una temperatura normal. En este caso, una solución trabajosa consiste en sacar el conjunto disipador - ventilador que viene de fábrica y colocar un buen disipador (como los usados en la CPU) sin ventilador. El inconveniente es que no todas las PCs -donde abundan las placas PCI y los cables desordenados- tienen el espacio suficiente para realizar esta modificación.

Otra opción más sencilla es efectuar el underclocking del chip gráfico, aunque el efecto puede resultar bastante negativo para el rendimiento de los juegos.

   
  - UNDERCLOCKING
   
  Tenemos que admitir que a los procesadores modernos les sobra algo de potencia para ejecutar aplicaciones básicas como Word o los juegos actuales. Un chip de 1 GHz combinado con una GeForce3 es capaz de ejecutar con soltura la mayoría de los juegos actuales, pero ya tenemos chips de 2 GHz.

El underclocking consiste en bajar la frecuencia de funcionamiento de un procesador a fin de disminuir la generación del calor, se puede llegar a prescindir de los poderosos ventiladores y, finalmente, librarse del ruido.

El principio que nos permite entender este proceso es bastante simple. Supongamos que tenemos un circuito (procesador) al que le aplicamos un voltaje de 1,75 voltios unas 800 millones de veces por segundo (¡800MHz!).

Din duda que esto generará una cierta cantidad de calor. Luego, si disminuimos la frecuencia a 700 millones de veces por segundo (700MHz), el calor generado será bastante menor, dado que habremos consumido menos energía.

Ahora bien, al descender la frecuencia de trabajo de un procesador, también es posible reducir el voltaje suministrado sin perder estabilidad. Así, se logra todavía una mayor reducción en el consumo de energía y en la consecuente generación de calor. Al proceso de prueba y error se lo llama underclocking, y es lo que nos llevará a determinar la frecuencia de nuestro procesador de acuerdo con el silencio que deseemos obtener y al grado de performance que estemos dispuestos a resignar.

El punto ideal se obtiene cuando logramos prescindir totalmente de cualquier tipo de ventilador. Pero en la realidad es casi imposible hacer funcionar un Athlon o un Pentium 4 sin ventilador. Con todo, puede ser un buen logro refrigerar nuestro chip de última generación "underclokeando" con un susurrante fan de K6-2 en lugar de tener la estruendosa turbina que ya es habitual.

El underclocking nos permite dejar de utilizar refrigeración poderosa porque la capacidad de los procesadores de soportar altas temperaturas aumenta al descender los MHz. Es decir, nuestro chip funcionará a muy alta temperatura, pero no sufrirá problemas de estabilidad. Tomemos como ejemplo un Athlon Thunderbird de 800MHz que funciona en forma estable hasta los 59ºC. Este mismo chip, configurado a 700MHz, conserva la estbilidad hasta los 65ºC. Overclockeado a 980MHz, se cuelga al pasar los 35ºC.
   
  - LA PARANOIA DE LA TEMPERATURA
   
  Muchos usuarios expertos en computadoras hablan con gran preocupación acerca de las elevadas temperaturas de sus procesadores, como si vivieran dentro de los gabinetes y el calor les cortara la mayonesa o algo por el estilo. Entendemos la preocupación acerca de la temperatura que tienen los que overclockean sus máquinas, pero no la que sufre el resto de la población informática. Para contrarrestar este mal, detallamos las temperaturas máximas de los procesadores comunes. Una vez superados estos valores, el chip corre el riesgo de dejar de funcionar o, como suele decirse de "quemarse".
   

CPU

TEMPERATURA MAXIMA
AMD
Athlon Slot A
70ºC
Socket A (Athlon, Duron hasta 1 GHz
90ºC
Athlon Thunderbird 1,1 GHz o más
95ºC
Athlon XP 1,33 GHz o más
90ºC
 
K6-2 / K6-III AFX
65ºC
K6-2 / K6-III AFK
80ºC
K6-2+ / K6-3+
85ºC
 
INTEL
PIII hasta 866 MHz
80-85ºC
PIII 1 GHz
70ºC
Celeron "Coppermine" 700MHz y más
80ºC
P4 Willamette 1,8 GHz
78ºC
P4A (Northwood) 1,6 GHz
66ºC
   
  La temperatura máxima soportada por el Pentium 4 varía mucho según el modelo. Aquí incluímos los chips con el valor más alto y el más bajo. Recordamos consultar la página de soporte de INTEL para averiguar el correspondiente a cada procesador.
   
  - EL GABINETE
   
  La falta de solidez estructural de una PC puede generar una interminable serie de ruidos molestos. Para evitar vibraciones, deberemos asegurarnos de que todos los componentes estén bien ajustados y no haya tornillos sueltos. A veces, algunas partes de la computadora pueden amplificar los ruidos, así que no debemos dudar en usar goma u otros materiales para sujetar todo en su lugar.

El aislamiento del gabinete es también una opción que puede resultar efectiva si se realiza correctamente. Consiste en aplicar materiales atenuantes sobre las superficies internas de la PC. Existen tipos de gomaespuma lo suficientemente finos y resistentes al calor. Es cuestión de colocar algo de pegamento sobre las tapas del gabinete y probar. En todo caso, jamás se deben tapar las salidas de aire, porque se corre el riesgo de que la computadora llegue a incendiarse.

Si el párrafo anterior los dejó temblando, no se preocupen: existe una solución mucho más sencilla para el ruido del gabinete, y es alejarlo lo más posible. Sí, la PC colocada debajo del escritorio será mucho menos ruidosa que si está frente a ustedes, a 30 centímetros de sus oídos.

Finalmente, si les sigue molestando el ruido, la refrigeración por agua (watercooling) puede ser de lo más silenciosa y sirve para procesadores de alto rendimiento. Sin embargo, por su elevada complejidad de instalación y costo no la tratamos a fondo en este artículo.
   
 
De la Redacción de USERS de MP Ediciones